La dette croissante de Djibouti envers la Chine expansionniste inquiète les Etats-Unis et la France

La dette croissante de Djibouti envers la Chine expansionniste inquiète les Etats-Unis et la France
par Nizar Manek

Dans les wagons du trajet de 10 heures en train à travers l’Ethiopie enclavée jusqu’à Djibouti, un petit État de la mer Rouge, le sifflement des téléphones portables se mêle à un mélange de langues régionales et au murmure des dévots en prière. Une femme vêtue d'une robe jaune trottine avec son chariot devant les sièges recouverts de marron: «Coffee! Bunna! Thé! Chai! "

À première vue, le chemin de fer Addis-Abeba-Djibouti n’a rien de très remarquable, mais vous apercevez ensuite le conducteur chinois du train et quelques passagers chinois blottis sur un lit superposé. En fait, dit Ilyas Moussa Dawaleh, ministre des Finances djiboutien: «Tout tourne autour du 'C'». Le chemin de fer n'existerait pas sous sa forme actuelle sans une injection massive de prêts chinois. En effet, l'essentiel de l'économie djiboutienne repose sur crédit chinois. Et les Chinois n’auraient peut-être pas manifesté autant d’intérêt sans l’emplacement géostratégique de Djibouti: environ un tiers de la totalité des navires de navigation empruntant cette terre stérile au nord-est de l’Afrique se dirigeant vers le Canal de Suez, Mer Rouge et Océan Indien.

La tête de pont de la Chine ici fait partie de son initiative mondiale «Ceinture et route», un amalgame de stratégie économique, de politique étrangère et d’offensive de charme alimentée par un torrent de monnaie chinoise et conçue pour rééquilibrer les alliances mondiales. Et comme pour des dizaines de gares le long de cette nouvelle route de la soie, la déviance de Djibouti avec la Chine suscite de vives inquiétudes de Paris à Washington. La Chine n'a pas de scrupule. "La coopération sino-africaine donne des résultats fructueux dans toute l'Afrique, apportant des avantages concrets à tous les aspects de la vie des populations locales", a déclaré le porte-parole du ministère des Affaires étrangères, Geng Shuang, lors d'une conférence de presse tenue le 18 mars. "Ces personnes sont dans la meilleure position juger des effets des projets de coopération sino-africaine ".

Le chemin de fer enchaînera finalement un ensemble de grands projets d’infrastructure à Djibouti dans lesquels les Chinois, par le biais de sociétés appartenant à l’État, ont des intérêts substantiels: le port polyvalent de Doraleh, le terminal à conteneurs de Doraleh et l’Opération des parcs industriels internationaux de Djibouti centre de fabrication. À un moment donné, la voie ferrée longe un kilomètre et demi de la base d’appui de l’Armée de libération du peuple chinois, vieille de deux ans, qui fut la première station navale de la Chine à l’étranger.

China Merchants Port Holdings Co., une entreprise publique, veut transformer Djibouti en «le Shekou de l'Afrique de l'Est», a déclaré Dawaleh, faisant référence à la zone de libre-échange de Hong Kong située de l'autre côté de la baie de Shenzhen. Djibouti, dont le produit intérieur brut était de 1,85 milliard de dollars en 2017, peut utiliser l'aide. Selon le Programme alimentaire mondial, 79% des Djiboutiens vivent dans la pauvreté et 42% dans l'extrême pauvreté. À peine plus grand que le pays de Galles, le pays compte environ un million d'habitants. L'élevage représente le principal moyen de subsistance d'un tiers de la population, mais le pays, dont les ressources naturelles maigres comprennent le sel et le gypse, doit importer 90 pour cent de la nourriture dont il a besoin.

Comme en témoignent les machines qui cliquettent et la poussière croissante de la construction le long de la côte, Djibouti progresse de façon remarquable, mais à un prix très élevé. Sous le président Ismail Omar Guelleh, l'État à parti unique est en train de mettre en place un programme de développement d'infrastructures de 12,4 milliards de dollars, financé en grande partie par des prêts de la Banque d'import-export de Chine.

La Chine a pris des participations importantes dans certains de ces projets. Prenons l'exemple de la vaste opération des parcs industriels internationaux, où les lanternes rouges laissées par les célébrations du Nouvel An chinois étaient toujours suspendues en mars. Dix pour cent de cette zone de libre-échange appartient à l'autorité du port de Dalian, en Chine; 30% de China Merchants, qui possède environ un cinquième du port de Dalian; et le reste par Great Horn Investment Holding, une filiale à part entière de l'Autorité des ports et des zones franches de Djibouti.

China Merchants possède 23,5% du holding djiboutien, lui-même propriétaire du terminal à conteneurs Doraleh, du port à sec de Djibouti et du port polyvalent de Doraleh. Ce dernier est opérationnel depuis l’année dernière et s’est construit sur des prêts de 580 millions de dollars de la banque chinoise EximBank, que Dawale qualifie de «presque concessionnels».

L’emprise de la Chine se resserrait alors que les dettes de Djibouti s’envolaient. Dans un rapport publié en 2017, le Fonds monétaire international a déclaré que la dette publique de Djibouti – la plus grande part de sa dette envers la Chine – était passée de 50% à 85% du PIB au cours des deux années précédentes. En décembre, le FMI avait reproché au gouvernement de s'endetter de plus en plus profondément.

«La stratégie des autorités djiboutiennes d’investir dans les infrastructures pour transformer l’économie et positionner le pays en tant que centre logistique et commercial offre de grandes opportunités pour la croissance économique et le développement», a déclaré le FMI. «Cependant, le financement de cette stratégie par une accumulation de dette a entraîné un surendettement, ce qui pose des risques importants. La dette publique et garantie par l'État devrait représenter environ 104% du PIB à la fin de 2018 ».

Le gouvernement ici adopte un point de vue différent. M. Dawaleh a déclaré que le FMI ne devrait pas inclure les dettes des entreprises publiques djiboutiennes dans son évaluation car ces entreprises «surperforment ou sont capables de surperformer». «Cela ne devrait pas nous nuire», a-t-il déclaré dans son bureau de la ville de Djibouti. est rentré de réunions avec le vice-président Wang Qishan et d'autres fonctionnaires chinois à Beijing, où il a cherché à restructurer les prêts EximBank de Djibouti.

Dawaleh était là pour parler de deux prêts en particulier: 460 millions de dollars pour la part de Djibouti dans le chemin de fer et 340 millions de dollars pour une canalisation d’eau. (Les 750 kilomètres [466-mile] le chemin de fer est un projet conjoint de l’Éthiopie et de Djibouti, doté de plus de 4 milliards de dollars de prêts EximBank; 656 kilomètres de pistes traversent l’Éthiopie, ce qui lui confère un lien commercial précieux avec la mer.) Djibouti souhaite refinancer les prêts, car aucun projet ne génère les revenus qu’il devrait à ce stade. La compagnie de chemin de fer a commencé ses opérations l’année dernière, avec un an et demi de retard, et exploite un train de marchandises par jour au lieu de trois comme prévu. Des problèmes d'alimentation ont empêché le pipeline de fonctionner du tout. Selon Dawaleh, les grandes attentes de Djibouti "ne correspondent pas toujours à la réalité".

Au coucher du soleil, un jour de mars, une douzaine d’écoliers jouent le long des pistes à la périphérie de la ville de Djibouti. Ils ont une vue magnifique sur la ville, le port et au loin le golfe de Tadjoura. Selon Hamza Mahamad Osman, 14 ans, le train le plus lent en provenance d'Éthiopie passe avec des conteneurs vides. "Vous pouvez sauter dessus et vous cacher", dit-il. "Mais vous devez sauter avant de finir dans le port et dans un bateau!"

Plus loin sur les rails, depuis la gare du port polyvalent de Doraleh, vous pouvez voir les hauts murs qui cachent une grande partie de la base de soutien de l’Armée de libération du peuple chinois. Les toits de plusieurs grands immeubles de trois et quatre étages ressemblent vaguement à une partie de la Cité interdite à Beijing. "Oui, c’est très bien", a déclaré Habon Abdourahman Cher, directeur commercial du port. "Mais ne prenez pas de photo."

La Chine est à peine le seul pays ayant une présence militaire à Djibouti. Le commandement américain pour l’Afrique est basé à Camp Lemonnier, un centre expéditionnaire naval qui est la seule base américaine permanente en Afrique. Les Japonais, les Italiens et les Espagnols sont également présents. Les Saoudiens envisagent une base. La France est implantée depuis au moins 1894; Djibouti est devenu le Somaliland français, une colonie jusqu'en 1977.

"Ce qui peut sembler bon à court terme peut souvent être mauvais à moyen ou long terme"

Lors de sa visite en mars, le président français Emmanuel Macron a fait plus que souligner l’intention de la France de diffuser son influence en Afrique de l’Est et au-delà. Il a également critiqué Djibouti pour sa dépendance excessive à l'égard des largesses chinoises. «Ce qui peut sembler bon à court terme peut souvent être mauvais à moyen et à long terme», a-t-il déclaré. «Il ne voudrait pas qu'une nouvelle génération d'investissements internationaux empiète sur notre patrimoine historique. la souveraineté de leurs partenaires ou affaiblir leurs économies ".

Les États-Unis ont battu ce tambour encore plus fort que les Français. "La Chine utilise des pots-de-vin, des accords opaques et l’utilisation stratégique de la dette pour tenir les États africains captifs des souhaits et des exigences de Beijing", a déclaré John Bolton, conseiller en sécurité nationale du président Trump, dans un discours prononcé à Washington en décembre. Geng, le porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, a qualifié ces propos d '"accusations sans fondement, empreintes d'une mentalité de guerre froide".

Bolton a mis en garde contre les conséquences si, comme on le dit souvent, China Merchants prendrait le contrôle du terminal à conteneurs de Doraleh via un échange de dette en capital. "Si cela se produisait", a-t-il déclaré, "le rapport de forces dans la Corne de l'Afrique, à cheval entre les principales artères du commerce maritime entre l'Europe, le Moyen-Orient et l'Asie du Sud, serait favorable à la Chine". Aboubaker Omar Hadi, président de l’Autorité des ports et des zones franches de Djibouti, a qualifié l’affirmation de Bolton de "propagande". "Nous avons une expertise locale", dit-il. "Pourquoi devrions-nous envisager d'importer d'autres entités pour exploiter nos ports?"

Entre temps, près des rives du golfe de Tadjoura, une tour de bureaux, un hôtel et des entrepôts s’ouvrent à l’Opération des parcs industriels internationaux de Djibouti. La vaste zone de libre-échange se trouve à proximité de nombreuses opérations commerciales clés: le terminal à conteneurs de Doraleh et le port polyvalent de Doraleh.

Neima Abdillahi Ahmed est la responsable commerciale du parc industriel. Elle dit avoir vu des photos de Shekou, la zone de libre-échange chinoise du siècle dernier – et reconnaître les changements qu’elle a vécus. «Il y a trente ans, Shekou était comme Djibouti», dit-elle. "Il n'y avait rien." – Avec Han Miao

Manek couvre l’Éthiopie et la corne de l’Afrique pour Bloomberg à Addis-Abeba.

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